17:27 28 Novembre 2020
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Un team di ricercatori australiani e neozelandesi ha esaminato sette esemplari fossili rinveuti al largo della costa della Nuova Zelanda tra il 2009 e il 2016 e ha concluso che si tratta di una nuova specie di foca monaca.

Gli autori dello studio hanno chiamato l'animale Eomonachus belegaerensis (foca monaca dell'alba di Belegaer, in onore del mare della saga de 'Il Signore degli Anelli'). La creatura, che era lunga circa 2,5 metri e pesava tra i 200 ei 250 chilogrammi, abitava l'area circa 3 milioni di anni fa. Si nutriva di pesce, calamari e polpi.

​Si tratta della prima specie di foca monaca scoperta nell'emisfero meridionale, una scoperta che contribuisce a una migliore comprensione dell'evoluzione di questi animali marini.

"Questa nuova specie di foca monaca estinta è la prima del suo genere nell'emisfero meridionale. La sua scoperta rivoluziona davvero la nostra conoscenza dell'evoluzione delle foche", ha detto l'autore principale dello studio, il paleontologo James Rule della Monash University.

In precedenza si pensava che tutte le foche - sia le monache sia quelle antartiche - provenissero dal Nord Atlantico per poi  attraversare l'equatore. Eomonachus belegaerensis ha invece dimostrato che molte foche si sono effettivamente evolute nell'emisfero meridionale.

"Finora abbiamo pensato che tutti i focidi avessero avuto origine nell'emisfero settentrionale per poi attraversare l'equatore solo una o due volte durante la loro intera storia evolutiva. Invece molti di loro sembrano essersi evoluti nel Pacifico meridionale per poi attraversare l'equatore fino a otto volte", ha sottolineato Rule.

A sua volta, Felix Marx del New Zealand Pope Museum ha affermato che la nuova specie è stata scoperta grazie a "un gran numero di fossili eccezionalmente ben conservati, tutti trovati da persone comuni".

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