17:12 07 Dicembre 2019
Jupiter's moon Europa

NASA conferma presenza vapore acqueo sulla luna di Giove, Europa

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Quarant'anni fa la sonda Voyager scattò le prime immagini ravvicinate di Europa, una delle lune di Giove, con successive missioni nel sistema solare esterno che accumulavano informazioni abbastanza affascinanti da renderlo un obiettivo prioritario nella ricerca della vita da parte della NASA.

Un team guidato da ricercatori del Goddard Space Flight Center della NASA a Greenbelt, nel Maryland, ha confermato tracce di vapore acqueo sopra la superficie della luna ghiacciata di Giove Europa.

"Mentre gli scienziati non hanno ancora rilevato direttamente l'acqua liquida, abbiamo trovato il miglior indizio successivo: l'acqua sotto forma di vapore", ha detto il ricercatore capo e scienziato planetario della NASA Lucas Paganini in una nota.

Secondo il documento di ricerca pubblicato sulla rivista Nature Astronomy il 18 novembre, il team ha scoperto che su Europa veniva rilasciato  abbastanza vapore acqueo veniva per "riempire una piscina olimpionica in pochi minuti".

Le osservazioni sono state condotte dall'Osservatorio W. M. Keck alle Hawaii nel corso di 17 notti tra il 2016 e il 2017, utilizzando uno spettrografo per rilevare le composizioni chimiche delle atmosfere di altri pianeti scansionando la luce infrarossa che rilasciano o assorbono.

Il team di Paganini ha rilevato il debole ma distinto segnale della presenza di vapore acqueo solo una volta durante quel periodo.

"Crediamo che la degassificazione del vapore acqueo su Europa avvenga a livelli inferiori rispetto a quanto precedentemente stimato, con solo rari eventi localizzati di attività più forte", ha scritto Paganini e il suo team nel documento.

La scoperta rivoluzionaria è notevole in quanto questa luna è uno degli obiettivi di massima priorità nella ricerca per la vita extraterrestre, secondo la NASA.

La ricerca della vita su Europa

Per molti anni, gli scienziati hanno sospettato che ci fosse acqua sulla superficie di Europa, con diverse scoperte allettanti che sembravano sostenere le affermazioni.

Il primo indizio proveniva dalla sonda spaziale Galileo della NASA, che trovò le prove di un fluido elettricamente conduttivo sulla superficie della luna mentre misurava le perturbazioni nel campo magnetico di Giove vicino a Europa in orbita attorno al gigante gassoso tra il 1995 e il 2003.

Nel 2013 gli scienziati hanno annunciato di aver usato il telescopio spaziale Hubble della NASA per rilevare gli elementi chimici idrogeno (H) e ossigeno (O) - componenti dell'acqua (H2O) - in configurazioni simili a pennacchi nell'atmosfera di Europa.

La successiva analisi più dettagliata dei precedenti dati di Galileo nel 2018 aveva trovato prove di possibili pennacchi di liquido.

La ricerca attuale, insieme ad altri precedenti risultati di Europa, ha misurato solo i componenti dell'acqua sopra la superficie, poiché i veicoli spaziali esistenti hanno capacità limitate di rilevarla.

Gli studi che utilizzano telescopi terrestri per cercare l'acqua nello spazio profondo devono tener conto dell'effetto distorto dell'acqua nell'atmosfera terrestre.

Per ridurre al minimo la distorsione, il team di Paganini ha usato complessi modelli matematici e computerizzati per simulare le condizioni dell'atmosfera terrestre.

Ora la prossima missione della NASA, Europa Clipper, si svolgerà nel 2023.

La sonda Clipper effettuerà un'indagine dettagliata della superficie di Europa, del sottosuolo, dell'atmosfera sottile, dell'oceano sotterraneo e degli sfiati d'aria potenzialmente ancora più piccoli.

Tenterà di acquisire immagini di qualsiasi pennacchio e campionare le molecole che trova nell'atmosfera con i suoi spettrometri di massa.

Si spera che questi sforzi sveleranno ulteriormente i segreti di Europa e risponderanno alla domanda intrigante se sia in grado di ospitare la vita.

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