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    Uno scienziato al lavoro

    Scoperta dei fisici russi, alghe al posto della benzina

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    Gli scienziati della MIPT dell'università statale di Mosca e dell'Accademia delle Scienze russa hanno rivelato l'esatta composizione chimica dei biocarburanti delle alghe unicellulari.

    Lo studio contribuirà a usarle in maniera più efficiente, si legge in un articolo pubblicato sulla rivista EJMS.

    "Un ulteriore lavoro deve essere fatto sull'uso della varietà di alghe con un alto contenuto di grassi e per la creazione di tali varietà c'è bisogno di modifiche genetiche. Così saremo in grado di scegliere la più efficiente tra le materie prime per la produzione di biocarburanti" dice Evgenia Nikolaevna del MIPT. Contrariamente a quelli che chiamiamo "polmoni della Terra", alghe d'acqua dolce producono la maggior parte dell'ossigeno, le alghe e non gli alberi e le altre piante terrestri. All'aria, le alghe forniscono tutti gli organismi per le sostanze nutritive, trasformando l'anidride carbonica e l'energia del Sole in zucchero e altri "commestibili". Le alghe stanno guadagnando biomassa diverse volte più velocemente di altri organismi fotosintetici, per questo molti ricercatori le vedono come principale candidato per la sostituzione della benzina e altri combustibili. Per l'alta velocità di crescita, le alghe hanno altri vantaggi, per la loro coltivazione non sono necessari campi, e per la loro materia unicellulare, sono di facile trasformazione in combustibile.

    Nikolaevna e i suoi colleghi hanno scoperto che in realtà i biocarburanti, che sono fatti di alghe, assomigliano per loro caratteristiche e origine, al petrolio e prodotti petroliferi, una sorta di foraggio verde. Con questa conclusione gli scienziati hanno svelato la completa composizione chimica delle alghe liquefatte, da cui si possono ricavare biocarburanti. Come spiegano i ricercatori russi, il combustibile da alghe può essere prodotto "bollendo" delle biomasse, cioè plancton unicellulare che contiene troppa acqua, per poterla asciugare e poi riciclare chimicamente. Le alghe si trasformano "direttamente" in biocarburanti, ad una temperatura di 300 gradi Celsius e alta pressione, ovvero come  accade per il petrolio nelle viscere della Terra.

    Il risultato di questo processo è la biomassa divisa in combustibile liquido e denso, quella "resina", che si accumula sul fondo del reattore, che contiene in sé migliaia di singole sostanze. Ciò impediva di determinare la loro composizione e valutare, come dovesse essere cambiato il processo di "cottura" delle alghe, per migliorare le proprietà di carburante.

    Per determinare la sua composizione gli scienziati russi sono stati astuti: prima di trasformare le alghe in biocarburanti, le hanno calate in acqua e alcali. Acqua pesante e alcali, come spiegano i ricercatori, contengono gli atomi di deuterio, un idrogeno "pesante" nel cui nucleo è presente non solo un protone, ma un neutrone. Le molecole che contengono in sé il deuterio, avranno un altro paio di gamma rispetto alle versioni normali. Questo ha permesso non solo di "leggere" le formule di tutti i componenti dei biocarburanti, ma anche di "vedere" la loro struttura tridimensionale.

    Come si è scoperto, i biocarburanti marini sono composti da sostanze la maggior parte delle quali non ha nulla a che fare con idrocarburi e altre molecole contenute nell'olio. Secondo i chimici, queste sostanze sono simili ad alcuni coloranti organici, come, ad esempio, il verde brillante, che entra nella composizione di foraggio verde. Un ulteriore studio, dicono gli autori dell'articolo, aiuterà a capire quali varietà di alghe è meglio utilizzare per la cottura di biocarburanti e come si possono modificare, in modo che possano sostituire benzina e altri combustibili in fossili idrocarburi.

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